martes, abril 18, 2006

Descubren "eslab�n perdido"

Los hallazgos incluyen huesos de la mano, del pie y dientes. (Image: �Tim D White\Brill Atlanta)



BBC Mundo | Ciencia y Tecnolog�a | Descubren "eslab�n perdido"

Un grupo de f�siles de cuatro millones de a�os de antig�edad hallados en Etiop�a son considerados el "eslab�n perdido" entre dos importantes etapas de la evoluci�n humana.

Los investigadores que estudian el descubrimiento afirmaron que los dientes y huesos de ocho individuos revelan la existencia de v�nculos entre los hombres-mono que vivieron hace 3,5 millones de a�os y los primeros ancestros humanos.

Tim White y sus colegas de la Universidad de California en Berkeley, quienes desenterraron los f�siles en la regi�n de etiope de Asa Issie, describen su hallazgo en la revista Nature.

All� explican que las piezas forman parte de la especie Australopithecus anamensis, un ancestro de los hom�nidos.

Los individuos descubiertos ayudan a cerrar la brecha que exist�a hasta el momento entre la primera fase de especies pre-humanas y los f�siles hom�nidos hallados en Etiop�a, conocidos como el grupo de Lucy.

De d�nde venimos

Se cree que nuestra especie, los Homo, evolucion� a partir del grupo que descubrieron los cient�ficos estadounidenses. Se considera que la relaci�n del Australopithecus con los hom�nidos b�pedos anteriores es fundamental para entender de d�nde venimos.

Cuando este hallazgo se coloca al lado de otros f�siles provenientes de la misma zona en Etiop�a, pareciera mostrar una sucesi�n evolutiva entre especies anteriores y posteriores.

"Lo que realmente importa de esta secuencia en Etiop�a es el hecho de que el anamensis est� en medio de dos grupos de hom�nidos", afirm� White.

En t�rminos cronol�gicos y anat�micos, el Australopithecus anamensis se encuentra entre una especie de aproximadamente cuatro millones de a�os de antig�edad, el Ardipithecus ramidus, y de otra posterior, el Australopithecus afarensis, de tres millones de a�os.

Si bien los investigadores reconocen que el conocimiento del anamensis no es nuevo, explican: "�sta es la primera vez que se demuestra que estas tres especies se ubican de una manera sucesiva en el tiempo, en un mismo lugar".

Teor�as


Dientes del Australopithecus anamensis. (Imagen: Tim D White\Brill Atlanta)
Lo que realmente importa de esta secuencia en Etiop�a es el hecho de que el anamensis est� en medio de dos grupos de hom�nidos
Tim White, Universidad de California en Berkeley

Una de las explicaciones es que una especie deriv� en otra, en lo que se conoce como evoluci�n fil�tica.

Otras es que el Australopithecus apareci� en principio como parte del Ardipithecus. En este esquema, ambos grupos habr�an coexistido por un tiempo antes de que la madre de las especies desapareciera.

Pero ninguna de los tres tipos de individuos encontrados en Etiop�a se solapan.

"Creo que se podr�a argumentar que la evidencia circunstancial basada en la geograf�a y el h�bitat es la de la evoluci�n fil�tica, el paso de una especie a otra, y lo que estamos estudiando aqu� es la g�nesis de esa segunda etapa en la evoluci�n humana, la g�nesis del Australopithecus", coment� White.

Sin embargo, el especialista a�adi� que por el momento no se descartaba una hip�tesis alternativa.

"Los espacios en blanco (de esta cadena evolutiva) no se llenan completamente; tu llenas uno grande y creas dos peque�os", a�adi� White.

Descubrimientos

(Imagen: David L Brill\Brill Atlanta)
Los descubrimientos se realizaron en Etiop�a. (Imagen: David L Brill\Brill Atlanta)

Entre los f�siles hallados tambi�n se encuentra el colmillo hom�nido m�s grande encontrado hasta el momento, y huesos de las manos y los pies.

En la excavaci�n tambi�n se descubrieron los restos de cerdos, monos y gatos de gran tama�o.

El Australopithecus anamensis tiene una capa m�s gruesa de esmalte en sus dientes que el Ardipithecus, lo cual sugiere que el hom�nido posterior se estaba adaptando a una dieta de ra�ces m�s abrasivas.

Para muchas especies, �ste era un alimento alternativo cuando los recursos eran escasos. Se desconocen, sin embargo, las causas del cambio en los h�bitos alimentarios.

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